Come fa il nostro cervello a prendere delle decisioni?

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Opinione scritta da: Redazione 16:11:12 26-11-2013

Nel corso della nostra vita siamo chiamati quotidianamente a prendere delle decisioni nei più svariati ambiti. Una situazione, quella in cui ci troviamo a dover effettuare una scelta, che viviamo fin dalla più giovane età: a che facoltà iscriversi, una volta finite le superiori? Trasferirsi o rimanere nella propria città? Cosa regalare al nostro partner per il suo compleanno? Che posizione prendere tra due amici che litigano? Insomma, decisioni di vario tipo, tutte caratterizzate da un processo in cui dobbiamo fare una valutazione dei pro e dei contro per stabilire quale sia il comportamento o la scelta più vantaggiosa o giusta.

Vi siete mai domandati in che modo arriviamo a prendere una decisione, effettuare una scelta tra quelle sopra descritte o la miriade di altre che ci si pongono davanti nel corso della vita? Alcuni ricercatori della British Columbia, un’università canadese, se lo sono chiesto e, grazie ad uno studio, pubblicato dal Nature Neuroscience, sono arrivati alla conclusione che a darci una mano nell’effettuare le scelte nella nostra vita è l’abenula laterale. Sicuramente vi starete domandando cosa sia: non è altro che una piccolissima zona del cervello, collegata agli stati depressivi e alla scarsa capacità di socializzare, da sempre non presa in particolare considerazione dagli scienziati che studiano il funzionamento del cervello. Ebbene, questo studio, effettuato sui ratti, avrebbe invece dimostrato come l’abenula laterale, funzioni come una specie di “quartier generale” per quanto riguarda i nostri processi decisionali.

Stan Floresco, uno dei ricercatori che ha preso parte allo studio, ha affermato che i risultati a cui è giunto il team dell’università canadese hanno fatto luce sui processi cerebrali coinvolti nelle importanti decisioni quotidiane e su come la comunità scientifica, nel corso di questi anni, non abbia compreso l’importante ruolo dell’abenula laterale, una regione misteriosa ma cruciale del cervello. Inoltre, secondo gli autori dello studio, i risultati raggiunti, aiuteranno le ricerche mirate allo sviluppo di nuove cure per esempio contro la depressione.

Ma nello specifico, come si è sviluppata questa ricerca?

Gli studiosi hanno insegnato ai ratti da laboratorio a scegliere tra un premio piccolo, come una pallina di cibo, o uno potenzialmente più consistente, ossia quattro palline, le quali apparivano ogni tanto”.

I ratti, proprio come noi, hanno mostrato l’inclinazione a preferire la ricompensa più sostanziosa quando il rapporto costi-benefici, che nello studio era il lasso di tempo che gli scienziati facevano passare prima di dare loro la pallina o le palline di cibo, era inferiore. Gli scienziati hanno infatti osservato che quando il tempo lasciato trascorrere prima di dare loro il “premio” più consistente si protraeva, i ratti erano propensi ad accontentarsi del premio più piccolo.

Ma nel momento in cui gli studiosi rendevano nulla l’incidenza dell’abenula laterale sull’attività del cervello dei ratti, questi smarrivano l’attitudine a prendere la decisione migliore da un punto di vista del rapporto costi-benefici e iniziavano a prendere decisioni casuali. Tutto ciò dimostrerebbe la fondamentale importanza di questa piccola zona del nostro cervello, nei processi decisionali.

Secondo i ricercatori, quanto da loro appurato sul ruolo di “quartier generale” dell’abenula laterale nei processi decisionali, porterà notevoli conseguenze nel trattamento clinico degli stati depressivi.

Stan Floresco ha infatti affermato che

“la stimolazione cerebrale profonda, che si ritiene inattivi l’abenula laterale, è stata indicata come in grado di migliorare i sintomi della depressione nell’uomo, ma le nostre osservazioni suggeriscono che questi miglioramenti non avvengono perché i pazienti si sentono più felici. Semplicemente, la depressione migliora perché non riescono più a occuparsi di ciò che prima li rendeva depressi”.

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